人類研究太陽系誕生之謎,可能會有重大突破!日本「隼鳥號」小行星探測器,在外太空長達7年的探測旅程後,終於返回地球;由於「隼鳥號」可能帶回「絲川」小行星上的碎石,科學家或許能夠從這些外星石塊,解開更多太陽系的祕密。

在澳洲沙漠的上空,畫出一條美麗光線,這是日本「隼鳥號」小行星探測器,返抵地球的第一現場;遠在太平洋彼岸的日本宇宙開發中心,響起了如雷掌聲,因為「隼鳥號」可是在太空流浪了7年多,才終於回到地球。

「隼鳥號」專案經理川口淳一郎:「現在還是像在夢境裡,7年的時間,感覺就很像自己的小孩,就像我剛才說的,我的宇宙開發人生,是隼鳥號支持下的產物。」

「隼鳥號」是在2003年發射升空,目的就是登陸「絲川」小行星,透過發射子彈來收集行星碎石,進行研究,沒想到意外就在登陸時發生。

NHK記者:「最重要的採取石塊,因為在著陸時發生故障,『隼鳥號』無法發射子彈,不過還是有可能在落地時,蒐集到散落的石塊。」

就是在這個直徑40公分、高20公分的小罐子裡,可能裝了行星的碎石,讓日本科學家滿懷希望,等待「隼鳥號」的歸來;結束7年的流浪生涯,「隼鳥號」能不能解開太陽系誕生之謎,已經受到高度關注。

小行星探測機「隼鳥號」返航

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的小行星探測機「隼鳥號」(HAYABUSA),在歷經長達七年、總計約五十億公里的太空旅程後,十三日晚間返航,「隼鳥號」主體並於穿越地球大氣層時,在高溫下化為火球。「隼鳥號」克服艱難險阻,帶回寶貴的小行星物質樣本,最後卻「壯烈成仁」的悲壯情節,已在日本引發熱烈回響。

七年旅行五十億公里

日本民眾大讚「隼鳥號」「帶給人們勇氣」、「重現日本人消失已久的美德」,網友在網路發表各種將「隼鳥號」擬人化的自製動畫,各地也為「隼鳥號」返鄉舉行慶祝活動。被稱為「史上最受日本人愛戴的太空探測機」的「隼鳥號」,對於日本人而言儼然超越單純「機器」的角色,而逐漸成為擁有人格的獨特個體。

JAXA位於東京的資訊服務中心以及「隼鳥號」專屬網頁上,每天都能收到來自民眾的感謝與祝福訊息,其中一則寫著「大家都在等待『隼君』歸來。就算你的樣本罐裡沒裝任何東西,只要你能回來,就夠格領取一百面金牌」。在此之前,JAXA的研究員為「隼鳥號」製作擬人化動畫「隼君冒險日誌」,並公佈於JAXA網頁上。該動畫翔實記錄「隼鳥號」發射後所面對的各種挑戰,舉凡如四台引擎中有三台故障,三台姿態控制裝置中也有兩台故障,此外還曾一度失聯七週,就在日本科學家幾乎絕望時又奇蹟似現身。該動畫推出後大受歡迎,也間接促成這波「隼君」風潮。

自製動畫創作歌頌

如今在日本影音分享網站上,描述「隼鳥號」故事的擬人化自製動畫多不勝數,還有「隼君」迷為其創作樂曲,以自彈自唱或是集體大合唱的方式,表達對於「隼鳥號」的熱愛與崇敬。

記錄「隼鳥號」七年旅程的電腦動畫紀錄片「HAYABUSA BACK TO THE EARTH」也正在日本全國十六處天文台熱映,DVD於十一日上市以來賣出超過兩千張。此外,福井市老字號釀酒公司推出的「迎接HAYABUSA酒」同樣大受歡迎,業者表示「隼鳥號」彰顯日本科技立國精神,特別能夠引發四、五十歲中年男子的共鳴。

京都大學社會心理學名譽教授木下富雄分析道:「日本人會為工廠生產線的工業機器人取綽號,進而萌生同儕意識,這是相當獨特的民族特性。再加上『隼鳥號』跨越重重困難,最後燃燒殆盡的身影,或許格外能夠觸動在不景氣中奮力前進的日本人心弦。」

奇蹟返地球 日收回太空容器

日本的小行星探測機「隼鳥號」經過7年60億公里的旅程,昨晚在滿身創傷下奇跡式地重返地球,成為首架在月球以外天體著陸回到地球的探測機。日本今天收回探測機的太空容器。

隼鳥號(Hayabusa)探測機於日本時間昨晚11時(台北時間晚上10時)稍前進入地球的大氣層後燃燒成灰燼,但在之前約3小時,它把可能裝有小行星塵砂的1個太空容器彈出、分離,這個小容器進入大氣層後,被確認經由降落傘降落在澳洲南部的1處沙漠。

日本「太空航空研究開發機構」今天宣佈,下午派員在澳洲南部的沙漠地帶成功地收回這個太空容器。它的直徑約30公分、高約15公分、重約6公斤,已用直升機運至回收作業據點。負責回收的研究人員表示,太空容器沒有破損或異常。

根據航太機構的計畫,若一切順利,太空容器將於17日由包機空運,18日運回日本神奈川縣相模原市的專門設施進行分析。

隼鳥號在降落小行星「絲川」(ITOKAWA)後,採取塵砂的裝置並未發揮正常的作用,但降落時飛舞的塵砂可能進入太空容器內,因而帶回足以顯示太陽系誕生時面貌的小行星物質,這是全世界太空探險的創舉,有助於解開地球誕生之謎,它今後的分析結果備受矚目。

隼鳥號於2003年5月由地球升空,2005年11月降落在距離地球3億公里遠的絲川,創下探測機降落小行星的紀錄。但是,後來由於發生種種的意外,一度曾被認為返回地球無望。

隼鳥號在起飛離開絲川後,由於燃料外洩造成失控,通信曾全面斷絕,只能斷斷續續地聯絡。但到2005年12月為止,它的12個化學引擎全部故障,只能靠4個離子引擎航行。去年11月,又有3個故障,最後只剩1個,返回地球面臨絕望。

但航太機構專家仍然大膽嘗試,把2個不同處故障的離子引擎利用回路加以聯接,當作1個引擎使用並且奏效,最終使得這架滿身創傷的探測機奇跡式地重返日本,比預期的2007年延後了3年。


綜合參考資料:自由時報/TVBS/中央社 2010.6.14

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