英國億萬富豪「維珍集團」創辦人布蘭森爵士,為一圓人們登上太空的美夢,創立「維珍星系」(Virgin Galactic)公司,積極推動太空觀光。如今,幻想成真的日子越來越近。載運太空觀光客的「太空船二號」(SpaceShipTwo),今年九月將展開試飛,預計二○一二年首航載客。

布蘭森禮聘英國國寶級建築大師諾曼.佛斯特(Sir Norman Foster)設計,在美國新墨西哥州阿普罕(Upham)沙漠興建的「美利堅太空港」(Spaceport America),即將在明年竣工。

太空船二號九月試飛 旅客受訓三天

旅客出發前,得在「美利堅太空港」接受歷時三天訓練,才能踏上征途。登上長十八公尺、可搭載兩名駕駛與六名乘客的「太空船二號」後,暱稱「夏娃」(Eve,布蘭森母親之名)的雙機身四引擎飛機「白騎士二號」(WhiteKnightTwo),將搭載太空船,從美利堅太空港起飛,進入地球上方大氣層。

飛至離地球一萬五千公尺的高空時,太空船二號將與母機分離,再發動自身的混合動力火箭,爬升至地球上空逾一百公里處,讓旅客遠眺地球與太空的壯麗美景,並體驗五分鐘無重力狀態後返回地球。

觀光航程兩小時卅分 廿萬兩千美元

整趟太空觀光航程約兩小時卅分,要價廿萬兩千美元(約六百四十五萬台幣)。價碼雖然不算平民,但與過去動輒台幣七至十億的太空旅遊相比,已經便宜許多。

「維珍星系」總經理懷特洪指出,新墨西哥州已在今年三月立法,准許該公司提出參與者同意書。他說:「依美國法律,從今以後參加這類太空計畫都算合法。自一九六一年以來,只有五百多人上過太空,我們希望第一年就帶五百人上太空。」

為了達成這目標,「維珍星系」與位於加州莫哈維的「縮尺複合體公司」(Scaled Composites)共同成立的「太空船公司」(Spaceship Company),將負責建造三架搭載太空船升空發射的母機,以及五艘太空船。二○一二年開始營運後,預計每天飛航三個班次。

中國時報 2010.6.7

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